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VALLADOLID

Presión para convertir el agua en edulcorante

Un investigador de la UVA desarrolla una tecnología que utiliza recursos naturales para producir xilitol de forma más ecológica y económica

E.L.
11/07/2017

 

Toda idea tiene una historia curiosa detrás. Y la idea de convertir el agua en azúcar, también la tiene. No, no tuvo lugar durante las bodas de Caná, pero puede ser una realidad en poco tiempo y viene de la mano de Gianluca Gallina, un investigador de la Universidad de Valladolid (UVA), que trabaja para introducir en el mercado el xilitol, un producto de igual sabor que el azúcar pero más saludable.

Su día a día discurre en el laboratorio del grupo de Procesos de Alta Presión, dirigido por María José Cocero. Allí trabaja en un proyecto llamado Sweet Green, que permite la obtención de azúcares, combustibles, materiales y productos químicos a partir de desechos agrícolas y forestales, como la madera de poda, salvado de trigo, residuos de azucareras (pulpa de remolacha), residuos de vino y diferentes tipos de residuos de origen vegetal, lo que comúnmente se denomina biomasa.

En este sentido, explica que las células de las plantas están formadas por tres compuestos: celulosa –la que se usa para la producción de papel–, hemicelulosa –que puede ser usada para la producción de plásticos, edulcorantes y fármacos– y lignina –que se puede utilizar para la producción de espumas–. «Nuestro proceso se basa en la extracción de hemicelulosa de la biomasa. Para hacer esto, vamos a utilizar agua que a ciertas temperaturas y presiones es capaz de conseguir el objetivo», señala el investigador de la UVA.

Con este proceso, manifiesta, se puede conseguir productos de alto valor, que emplean recursos «baratos, naturales y ecológicos», como son la biomasa y el agua. El producto estrella es un edulcorante natural a base de xilitol que, entre sus fortalezas, destaca que tiene el mismo sabor que el azúcar pero con un 40% menos de calorías, lo que permite que pueda ser consumido por personas con diabetes y, sobre todo, que si se toma, ayuda a prevenir las caries. «Se trata de un producto con características extraordinarias y de gran interés en el mercado», indica, antes de añadir que uno de cada tres españoles consumen productos que contienen edulcorantes, al menos, una vez al día y la insatisfacción general es que el sabor es «muy diferente» al del azúcar.

Para Gallina, el producto, aparte de satisfacer las papilas gustativas, tiene propiedades beneficiosas para la salud y se produce respetando el medioambiente.

En este sentido, expone que para obtener edulcorante de estas características, otras industrias utilizan ácidos, disolventes y compuestos químicos que afectan tanto al organismo como a la naturaleza, además de tener un «alto coste» de eliminación.

A esto se une la materia prima que utilizan otras empresas para la producción del xilitol, como es el salvado de trigo cultivado en China y derivado de plantaciones genéticamente modificadas, que ocupan millones de hectáreas y consumen «enormes cantidades» de agua, contribuyendo a la masificación, y los abedules procedentes de países escandinavos, plantados sólo para ser cortados y procesados para producir esta sustancia.

La diferencia entre su sistema y el resto que existen en el mercado radica en que el proyecto del investigador utiliza solamente agua como disolvente, y así reduce el impacto medioambiental y minimiza los costes asociados con la eliminación de los recursos tóxicos y usa residuos agrícolas y forestales proporcionados por agricultores locales. Además, ha desarrollado maquinaria «extremadamente innovadora» que hace la operación «de forma rápida y continua» para reducir los tiempos muertos, típicos de estos procesos. «Nuestra tecnología es más limpia, económica y rápida que las tecnologías existentes», resume Gianluca Gallina.

Respecto a las ventajas, afirma que la principal es obtener beneficios recíprocos. Por un lado, los agricultores localizados en el territorio pueden vender sus desechos que de otra manera tendrían que ser quemados o enterrados. Por otro, los clientes pueden producir postres y bebidas sin azúcares a un precio más bajo. Y los consumidores tienen beneficios para la salud con productos con buen sabor. «Hay una frase de Mark Twain que refleja el pensamiento cotidiano de la mayoría de nosotros y dice: ‘La única manera de conservar la salud es comer lo que no quieres, beber lo que no te gusta, y hacer lo que preferirías no hacer’. Nuestro objetivo es cambiar esta creencia para que podamos comer lo que queramos y beber lo que nos gusta», expresa.

Durante este año, Gallina ha participado en programas y concursos de promoción empresarial, tales como Vivero 2016 y Yuzz Valladolid, organizado por el Banco Santander y CISE, donde ganó el premio a la mejor tesis de Tecnología Disruptiva. A mediados del próximo año, el investigador, de origen italiano, junto con su director de tesis doctoral, Juan García, formará una sociedad limitada para ofrecer este edulcorante especial a la industria de repostería, gominolas y refrescos en el territorio español.

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