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SALAMANCA

El dispositivo que combate las dolencias de la pobreza

Investigadores de la Usal desarrollan una plataforma para diagnosticar enfermedades tropicales / Es portátil, de pequeño tamaño, autónoma, de fácil manejo y gestiona datos a tiempo real a través de un móvil. Por E. Lera

E. LERA
09/10/2018

 

La mayoría de ellas se originan en entornos de escasos recursos, sin agua potable o servicios de higiene y saneamiento. En el pasado causaron verdaderas plagas y hoy, por fin, se han conseguido avances sin precedentes para doblegarlas. No obstante, siguen ocasionando discapacidad grave y deficiencias de por vida. Las enfermedades de la pobreza o desatendidas son un grupo de dolencias crónicas, debilitantes y a menudo estigmatizantes que afectan a la población con menos recursos del planeta, ubicada en zonas tropicales y subtropicales. Estos males tienen efectos negativos sobre el embarazo, el desarrollo físico e intelectual de los niños y la reducción de la productividad en los adultos.

En datos, son endémicas en 149 países y afectan a más de 1.400 millones de personas. La Organización Mundial de la Salud (OMS) indica hasta 20 principales enfermedades olvidadas, de ellas 11 son de etiología parasitaria. Para detectarlas lo antes posible y desplegar todas las armas para acabar con ellas, llega Smart-Lamp, un dispositivo de diagnóstico molecular mediante la amplificación del ADN del parásito en condiciones isotérmicas y visualización rápida –entre 30-40 minutos– del resultado obtenido.
Cuenta con tres módulos tecnológicamente independientes, que de forma conjunta proporcionan el servicio de preparación de muestras, procesado, almacenamiento y envío de señales geolocalizadas. Además, está formado por otros componentes imprescindibles para completar el sistema informático: generación y recarga de energía, interfaz de interacción con la plataforma y almacenamiento y gestión de datos: cloud y big data.

En la actualidad, explica Antonio Muro, catedrático de Parasitología y coordinador del grupo de Enfermedades Infecciosas y Tropicales de la Universidad de Salamanca (Usal), la falta de sensibilidad de los métodos de diagnóstico parasitológicos clásicos junto con la ausencia de manifestaciones clínicas principalmente en la fase aguda de muchas de estas patologías hace inevitable disponer de herramientas diagnósticas más potentes, eficaces y de fácil aplicación en áreas endémicas.

«Nuestro grupo de investigación ha trabajado durante las últimas décadas en desarrollar técnicas inmunológicas o moleculares para suplir estas carencias», apunta Pedro Fernández, profesor de Parasitología en la Facultad de Farmacia, antes de recordar que en el año 2006 fueron pioneros en el desarrollo de un método de amplificación molecular mediante la Reacción en Cadena de la Polimerasa (PRC) en muestras de orina de pacientes infectados con esquistosomiasis, una de las enfermedades más prevalentes dentro de las también denominadas Neglected Tropical Diseases.

Este dispositivo made in Salamanca presenta las ventajas de un sistema integrado de amplificación y detección de ADN mediante identificación colorimétrica, gestionado a través de un dispositivo móvil tipo smartphone. «Es una plataforma de pequeño tamaño, portátil, independiente de la electricidad, con sistemas de geolocalización y transmisión de resultados, siendo por tanto muy útil para el diagnóstico de enfermedades tropicales en áreas endémicas, a veces de difícil acceso», exponen Juan García-Bernalt y Beatriz Crego, estudiantes del programa de doctorado en Salud y Desarrollo en los Trópicos.

El proyecto se inició en enero de 2017 y en el momento actual disponen de un prototipo que se está ensayando con muestras de pacientes en el biobanco del Centro de Investigación de Enfermedades Tropicales de la Universidad de Salamanca. La idea surgió, tal y como comenta Muro, para solventar los problemas de diagnóstico en este tipo de enfermedades y como consecuencia de la colaboración de su equipo con el grupo de investigación Bisite, coordinado por Juan Manuel Corchado. Juntos se embarcaron en esta aventura y solicitaron un proyecto del Fondo de Investigación Sanitaria con la meta de crear un dispositivo que permita el diagnóstico molecular de forma sencilla, económica y de fácil manejo por los profesionales sanitarios que llevan a cabo estas tareas en países de baja renta.

Frente a los métodos convencionales, añade Fernández, realiza un diagnóstico molecular específico y con alta sensibilidad utilizando una plataforma portátil, de pequeño tamaño, autónoma, de fácil manejo y gestión de datos en tiempo real a través del teléfono móvil. Respecto a otros aparatos, supone «una importante reducción económica» cercana al 90%. Y es que, en su opinión, Smart-Lamp, junto a las actividades previstas de difusión y explotación, podría tener un alto impacto socioeconómico, puesto que las enfermedades tropicales afectan a más de mil millones de personas en el mundo, representando el coste del plan estratégico de la OMS para la región africana de 322 millones de dólares anuales. Sin embargo, las estrategias de tratamiento como la propuesta por dicho plan no resultan eficaces sin la adecuada vigilancia y detección precoz de las dolencias.

Por otro lado, Antonio Muro indica que no existe a día de hoy un dispositivo igual en el mercado, por lo que la capacidad de inserción de su sistema es potencialmente muy elevada. «Además, con inversiones para la erradicación de las enfermedades de la pobreza por encima de los 1.000 millones de dólares, tanto de organizaciones como de la OMS, como de alianzas público-privadas como el Fondo Global para la Innovación en Tecnología Médica, la reducción de la población diana que debe recibir los tratamientos preventivos implicaría un ahorro significativo», señala.

En este sentido, insiste en que el objetivo final es mejorar la salud de los ciudadanos mediante el avance en el diagnóstico y control de estas patologías muy prevalentes a nivel global y «un reto importante» a nivel de salud pública. «Nuestro proyecto incorpora aplicaciones biotecnológicas innovadoras en el diagnóstico de las enfermedades infecciosas, así como un importante componente de desarrollo tecnológico en Tecnologías de la Información y la Comunicación», resume el profesor de Parasitología de la Facultad de Farmacia de la Universidad de Salamanca.

 

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