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BURGOS

Creando energía a partir de aguas residuales

Un equipo de la Universidad de Burgos dirigido por el profesor Victorino Díez ha creado un prototipo de biorreactor de membrana que favorece la generación de biomasa a partir de la eliminación de contaminantes de aguas residuales industriales.

D. ANDRÉS
13/03/2018

 

La contaminación de las aguas es algo que preocupa y mucho a la sociedad. Cada vez son más los cauces de ríos que se ven afectados por vertidos industriales que hacen muy complicada la vida a los ecosistemas que dependen de ellos. Por ello, es importante que las empresas cumplan con lo exigido por la legislación en materia medioambiental y precisamente en favorecer esta gestión del agua se trabaja en la Universidad de Burgos.

El equipo coordinado por el profesor del área de Ingeniería Química del Departamento del Biotecnología y Ciencia de los Alimentos de la UBU, Victorino Díez, ha creado un prototipo de Biorreactor de membranas sumergidas de cultivo fijo que supone un avance en la mejora de estos sistemas de depuración de aguas residuales industriales.

Este equipo lleva trabajando una década en este campo probando diferentes componentes y combinando elementos que mejorasen los biorreactores de membrana ya existentes. Con ello, han conseguido mejoras con las que han podido avanzar hasta llegar a testar este prototipo en la factoría burgalesa de Campofrío Frescos.

Los biorreactores de membrana tienen dos funciones principalmente como explica Victoriano Díez. «Por un lado, conseguir la mayor cantidad de biomasa posible, porque es la biomasa la que elimina los contaminantes del agua y, por otro lado, mantener velocidades de filtración altas, para lo que conveniente que la concentración de biomasa sea baja, porque a medida que aumenta su concentración aumenta el ensuciamiento de las membranas».

Las principales características que diferencian a este biorreactor de membrana de los ya existentes es que han diseñado un relleno de plástico sobre el que se adhiere la biomasa, «como se adhieren a las piedras en los ríos formando una capa resbaladiza» y además han conseguido que el agua que fluye dentro del interior del prototipo circula sólo con el burbujeo del biogás que se genera.

Este biorreactor utiliza los microorganismos anaerobios que se generan por el paso del agua residual para digerir los contaminantes y transformarlos en biogás, para después filtrar el agua depurada separando los microorganismos que se pueden desprender del material de relleno plástico.

Precisamente esta es la principal característica diferencial con los dispositivos destinados al filtrado y depuración de agua en las industrias que existen. «En el mercado hay biorreactores de membranas aerobios, que no producen biogás, al contrario, consumen energía». Con este nuevo prototipo se consigue no sólo el tratamiento de aguas residuales, sino que además se produce un combustible que puede ser aprovechado por la propia industria sustituyendo a otros más costosos como el gas natural. Como consecuencia a este proceso, la producción de fangos es muy baja, ya que no sólo se limita a separar los materiales contaminantes, lo que favorece un mínimo impacto en el medio ambiente.

La principal ventaja de este dispositivo frente a otros biorreactores de membrana anaerobios que se están desarrollando es que al favorecer que la adhesión de los microorganismos al material de relleno, se puede retener gran cantidad de biomasa en una zona sin que afecte a otra. Estas técnicas se pueden aplicar a aquellos tratamientos de aguas difíciles de valorizar con procesos convencionales, ya que, en tratamientos de aguas residuales simples, se puede realizar mediante otros procesos más sencillos.

Este proyecto no está cerrado todavía. Se sigue trabajando en la mejora del diseño del prototipo para favorecer la limpieza y las labores de mantenimiento y así asegurarse del correcto funcionamiento en las empresas en las que se vaya a instalar. Además, los departamentos de Ingeniería Electromecánica y Biotecnología y Ciencia de los Alimentos continúan trabajando en la búsqueda de nuevos materiales de relleno plástico que se puedan utilizar en este dispositivo y que favorezcan los procesos que realiza el biorreactor.

Asimismo, también se prevé la construcción de una planta demostrativa industrial con una capacidad de tratamiento entre 25 y 100 veces mayor que la actual como explica Victorino Díez, aunque esta última fase pasa por la búsqueda de stakeholders que se impliquen con el proyecto.

Lo que ya está en marcha es la preparación para la salida al mercado de esta tecnología. El pasado mes de febrero se solicitó la patente en la Oficina Española de Patentes y Marcas. Con ello, la Oficina de Transferencia de Resultados de la Investigación del Vicerrectorado de Investigación de la Universidad de Burgos ha comenzado a dar difusión a este proyecto en las plataformas tecnológicas para que las industrias que generan aguas residuales o las empresas que se dediquen a la fabricación de los componentes de biorreactores puedan conocer de primera mano el funcionamiento de este novedoso dispositivo.

 

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